CABALLITO DE MAR ▷ Características, hábitat, reproducción y mucho más

El caballito de mar es un pez óseo, es decir que es un vertebrado el cual suele vivir en sus fondos poco profundos, en los arrecifes de coral y entre la vegetación. 

Este pez también es conocido por su nombre científico como Hippocampus, la palabra hipocampo es la que se utiliza formalmente para nombrar a esta especie de la familia Syngnathidae, que también incluye al llamado pez pipa.

Esta palabra proviene de dos términos en griego antiguo: hipopótamo, que significa "caballo", y kampos, que significa "monstruo marino".

Se le atribuyó el nombre por la similitud con el caballo por el hocico. Se conocen alrededor de 40 especies de caballitos de mar, que varían en tamaño y apariencia. El más pequeño es el hipocampo Denise (Hippocampus denise), cuyas dimensiones oscilan entre los 0,8 y los 2 centímetros de longitud.

Caballitos de mar y sus principales características

Anatomía

El caballito de mar tiene una estructura alargada formada por una especie de anillos que recubren sus placas óseas, que se mantienen unidas y culminan en el fondo en forma de espiral, que es en realidad su cola. En relación con su cabeza es alargada. El caballito de mar tiene un hocico tubular, y una boca que carece de dientes.

Su cuerpo experimenta una rigidez que le impide nadar como otras especies de peces, por lo que el caballito de mar se desplaza en posición vertical, con ayuda de su aleta dorsal que impulsa sus movimientos horizontales. La referida aleta se mueve a una velocidad de tres veces por segundo, aunque el caballito de mar es conocido por nadar lenta y pausadamente.

Estos peces son excelentes para cuidarse de sus depredadores, (camuflándose), ya que son capaces de cambiar el color de su piel.

Tener la cabeza en ángulo recto con la cola, no se ha visto en ninguna otra especie de pez, por lo que el caballito de mar presenta características únicas en su anatomía.

Al mismo tiempo, su cola en forma de espiral, le permite amoldarse a los corales y agarrarse a algunas plantas acuáticas, lo cual es una herramienta eficaz para mantenerse firme en las corrientes intensas, especialmente para las especies más pequeñas.

Por otro lado, es importante destacar que estos animales realizan su respiración a través de sus branquias, que están sujetas en la columna vertebral. Al mismo tiempo, tienen oídos que están formados por pequeños huesos denominados otolitos; los utilizan para percibir las vibraciones del entorno.

Del mismo modo, cuentan con fosas olfativas, que están situadas justo delante de sus ojos. Además, cada caballito de mar tiene una especie de corona en la cabeza, que es única para cada uno, y que se llama red coralina.

Colores del caballito de mar

Esta característica en la anatomía del caballito de mar es variante, ya que este animal tiene la peculiar capacidad de cambiar el color de su piel para camuflarse en el medio donde vive. Esto significa que, según los colores de su hábitat, tomará las mismas tonalidades.

En comparación con otras especies animales no poseen habilidades para defenderse de los depredadores, por lo que utilizan esta técnica para esconderse a través del coral para evitar ser reconocidos a simple vista.

Aunque no se puede especificar una tonalidad o color para cada especie de caballitos de mar, cada una presenta colores que se reconocen entre otros.

¿Qué tamaño tiene un caballito de mar?

Los caballitos de mar no son animales grandes, por lo que su tamaño es pequeño en comparación con otras especies de peces.  En cuanto al tamaño, los adultos pueden alcanzar al menos 14 mm hasta 30 cm.

Por supuesto, todo depende de la especie. Por otra parte, la especie más pequeña conocida de caballitos de mar, es Hippocampus satomiae, y el mayor tamaño se atribuye a la especie de Hippocampus ingens.

¿Qué tipo de alimentos consumen los caballitos de mar?

El caballito de mar es conocido por ser depredador de pequeñas especies de invertebrados. Cazan sus presas a través del sentido de la vista, ya que sus ojos se mueven de forma independiente, por lo que son capaces de diferenciar estas pequeñas especies, que suelen ser crustáceos que componen el zooplancton.

Cuando consiguen la presa más cercana, se la tragan mediante su hocico óseo. Tienen la capacidad de chupar su presa entera, ya que estos animales no tienen dientes; por lo que su comida debe caber en su hocico sin problema.

Esta es la razón por la que se alimentan, de especies mucho más pequeñas. A su vez, el caballito de mar no tiene estómago y se acostumbra a consumir grandes cantidades de alimento.

¿Cuál es el ecosistema de los caballitos de mar?

Estas criaturas se encuentran habitualmente en aguas tropicales poco profundas.  Prefieren las aguas cálidas, con temperaturas de entre 3oC y 28oC, lo que constituye otra característica distintiva de su hábitat.

El caballito de mar vive en los corales, aunque hay algunas especies que habitan en macroalgas, incluso en manglares y pastos marinos. Por otra parte, algunas especies de estos animales suelen ser territoriales, las hembras viven en un territorio que no supera los 100 metros cuadrados, y los machos no llegan a un metro cuadrado.

Los caballitos de mar son a menudo capturados de su hábitat natural, y utilizados como mascotas en casa, considerándose como exóticos. Esto supone un gran riesgo para ellos, ya que están estrechamente relacionados con las condiciones de su entorno, por lo que si éste cambia podrían incluso morir.

Si considera tener un animal de esta especie como mascota, el acuario debe tener los mismos aspectos de su entorno, especialmente la temperatura adecuada.

Distribución

Las diferentes especies de caballitos de mar se distribuyen comúnmente en las costas del Océano Atlántico, incluyendo una porción del Mar Mediterráneo. También habitan en la región de las aguas del Indo-Pacífico, incluyendo parte de la costa africana y las aguas del Pacífico central. También se distribuyen en el Mar Rojo.

Clasificación

Se conocen unas 56 especies repartidas por todo el mundo. En los dos últimos siglos se definieron 120 especies de este pez, pero los investigadores se dieron cuenta de que muchas veces estaban describiendo la misma especie, con algunas características diferentes.

Podríamos decir, que, tras años de estudios para definir las especies de caballitos de mar, su complejidad ha complicado el proceso; ya que estos animales pueden cambiar el color de su cuerpo y desarrollar nuevos filamentos de piel para adaptarse mejor a las condiciones del medio.

Por ello, los investigadores deben ser muy precisos a la hora de describir las características de cada especie.

¿Cómo se comunican los hipocampos o caballos de mar?

Los caballitos de mar se comunican entre sí, utilizando una especie de chirridos que se generan desde su cabeza. Esto ocurre cuando realizan movimientos rápidos, que hacen que su cráneo entre en contacto con una parte del esqueleto exterior.

¿Cómo es el comportamiento de reproducción del caballito de mar?

Cortejo

El proceso reproductivo de los caballitos de mar se lleva a cabo de forma estacional, y el emparejamiento se realiza en las estaciones en las que la temperatura del mar aumenta.

En primer lugar, en lo que constituye el cortejo en estos animales realizan una especie de danza, en la que la pareja de caballitos de mar entrelaza sus colas.

Todo esto tiene lugar mientras se balancean juntos, teniendo unos periodos de pausa de 15 o 20 minutos mientras repiten estos pasos una vez más

Apareamiento

Después del cortejo, el caballito de mar macho expulsa su líquido seminal al medio ambiente, y luego la hembra transfiere los huevos a una bolsa de cría que el macho tiene en su cuerpo, esto se hace con ayuda de su papila genital y apéndice, que tiene una medida de unos tres milímetros de largo. Ahora, los huevos serán fecundados al entrar en la cavidad del macho.

Una vez que los huevos están en la bolsa del macho, estarán listos para comenzar a desarrollarse adecuadamente protegidos por el cuerpo del caballito de mar padre.

Todo este proceso de la entrada y fecundación de los huevos en el cuerpo del padre, se realiza en tan solo seis segundos, esto es una garantía de que los huevos procederán siempre de una sola hembra.

Cabe destacar que estos animales alcanzan la madurez sexual al mismo tiempo en ambos sexos. En este tipo de reproducción influyen aspectos del entorno, como la temperatura, la cantidad de luz y la corriente de agua.

¿Cuánto dura el embarazo de un caballito de mar?

La gestación de los huevos, dura entre 10 días hasta seis semanas, depende de la especie de caballito de mar. La gestación también se ve afectada por la temperatura del agua, es por ello que este proceso se realiza en temporadas específicas.

Una vez que los huevos están dentro de la bolsa, el cuerpo del padre les suministra el oxígeno necesario a través de un tejido envolvente. El cuerpo del macho experimenta cambios internos para mejorar la gestación.

Por ejemplo, sus hormonas generan un fluido placentario. Este fluido cubre una parte de los óvulos que se encuentra fuera de los tejidos que forman la bolsa.  La constitución de la bolsa se mantiene estable durante la gestación y es muy similar al agua del mar, ya que se utilizan fluidos corporales.

Los investigadores de este proceso afirman que la razón de ello es la adaptación de las crías a su futuro hábitat.

Nacimiento

Una vez concluido el periodo de gestación, en el siguiente paso (según el caso de la especie), el caballito de mar macho expulsa a la cría de su bolsa. Este tipo de parto dura unas horas. Para que esto sea posible, el cuerpo del macho se contrae realizando movimientos que ejercen presión para expulsar a cada una de las crías.

Al mismo tiempo, el cuerpo del macho se sujeta a una superficie firme con su cola, durante todo el proceso de gestación . Las características de este parto nos llevan a concluir que esto supone un esfuerzo físico agotador para el padre, para finalmente dar a luz a su cría.

Por otro lado, el macho frota su bolsa contra un material sólido, que suele ser una roca o una concha, esto facilita la expulsión de las crías. El número de crías oscila entre 10 y 400., depende de la cría y de la especie. Estos nuevos animales que acaban de nacer presentan características físicas idénticas a las de sus padres.

Miden entre siete y nueve milímetros de longitud. Durante los primeros días de vida, los jóvenes caballitos de mar entran y salen del cuerpo del padre. Esto con el fin de evitar cualquier riesgo en el medio ambiente.

Curiosidades más importantes de los caballitos de mar

  • Los caballitos de mar prefieren nadar en parejas con la cola atada.
  • Nadan verticalmente y evitan a los depredadores imitando el color de las plantas submarinas.
  • A excepción de los cangrejos, pocos depredadores se alimentan de los caballitos de mar, ya que son demasiado huesudos e incomestibles.
  • Debido a la forma de su cuerpo, los caballitos de mar no pueden nadar y pueden morir fácilmente de agotamiento cuando se ven abrumados por las olas de la tormenta.
  • Se anclan a la hierba marina y al coral con sus colas extendidas y utilizan sus hocicos alargados para succionar el plancton y los pequeños crustáceos que nadan cerca.
  • Los caballitos de mar pueden aspirar el alimento hasta a 3 cm de distancia.
  • Mueve cada uno de sus ojos de forma independiente, lo que le permite vigilar la actividad de los animales marinos que pasan por allí sin delatar su presencia.
  • Los caballitos de mar no tienen dientes ni estómago. Los alimentos pasan por su sistema digestivo tan rápidamente que deben comer casi constantemente para mantenerse vivos.
  • Pueden consumir 3.000 camarones o más al día.
  • Los caballitos de mar son monógamos y se aparean de por vida.
  • El embarazo del macho permite a la hembra poner más huevos a la vez y, por tanto, reproducirse más rápidamente.
  • Los caballitos de mar participan en una procesión de danza de ocho horas durante la cual giran, nadan uno al lado del otro y cambian de color.
  • El caballito de mar macho lleva los huevos en la bolsa hasta que eclosionan, y luego libera los minicaballos completamente formados en el agua. Puede haber desde 5 hasta 1500 crías.

¿Está el caballito de mar en riesgo de extinción?

Según investigaciones recientes, el cautiverio es la principal amenaza para los caballitos de mar. Estos animales rara vez sobreviven al estrés relacionado con su captura.  Sin embargo, la industria del cautiverio no se detiene.

A pesar de ello, la gente sigue comprando caballitos de mar para tenerlos como mascotas. Se sabe que más de 20 millones de caballitos de mar son capturados anualmente, especialmente en países como China.

Ahora sabemos que hay múltiples razones que amenazan la existencia de varias especies de caballitos de mar.

Aparte de los mencionados anteriormente, no podemos ignorar los efectos negativos derivados de la contaminación del mar, que afectan a todas las especies marinas, especialmente a los caballitos de mar que suelen estar en pequeñas profundidades.

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